Montones de fichas: un acercamiento a cómo se hacen las fichas de poker

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Tanto si es en una partida casera como si se trata del mayor high roller, todos los jugadores han manejado cientos de miles de fichas de poker. Unas veces las han amontado y otras, por desgracia, han ido desapareciendo. Pero ¿te has parado alguna vez a mirar con atención esos pequeños discos? ¿Sabes cómo se diseñan? ¿De qué están hechos? ¿O qué llevan dentro para que sean seguros?

Puede que puedas seguir viviendo tu vida sin saberlo. Pero si alguna vez has tenido curiosidad, aquí tienes todo lo que necesitas saber sobre las fichas de poker, desde los sets de fichas de poker de plástico más básicos que se utilizan en las partidas de poker por diversión y gratis en las cocinas y salones de todo el mundo, hasta las fichas más avanzadas que se usan para hacer apuestas multimillonarias en las suites VIP de Las Vegas, Macao y más allá.

El resumen es que en una humilde ficha de poker hay mucho, mucho más de lo que parece.

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Las fichas son las herramientas con las que los jugadores de poker pueden poner sus planes en marcha. También son la manera con la que esos mismos jugadores ocupan el mucho tiempo muerto que se da en las mesas: se agitan o apilan en bonitas torres y, si puede ser, se las llevan al final del día. Deben tener colores llamativos, tanto por estética como por razones de coherencia y seguridad. Y sus fabricantes incluso tienen en cuenta los sonidos que producen cuando hacen clic-clac al juntarse, para sus clientes jueguen con alegría.

Lo más importante de todo es que deben hacer su trabajo: es decir, servir de sustitutos fiables del dinero o los puntos de un torneo, para poder ser intercambiados cuando llegue el momento. Tienen que ser sólidas y seguras, de tamaño y grosor uniformes, lo cual es más importante todavía en las mesas de casino de fuera de la sala de poker, donde cada ficha tiene un valor en metálico mucho mayor de lo que cuestan de producir.

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LOS FABRICANTES

Si alguna vez has cogido una ficha en un casino importante, sobre todo si has jugado en las mesas que no sean de poker, seguramente habrás tocado un producto de una de estas tres empresas: Abbiati de Italia, Matsui de Japón o Gaming Partners International (GPI), que era una empresa francesa, pero que ha sido comprada hace poco por la compañía japonesa Angel. Hay muchos otros comerciantes que producen las fichas más baratas -esos discos de plástico fino de colores que pueden salir volando por el efecto de un eructo profundo-, pero cuando un casino quiere lo mejor, necesitan ir a uno de estos tres sitios.

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Cada fabricante tiene sus propios nombres para sus tres o cuatro modelos estándar, que se pueden personalizan en distintos grados, y se presentan en tamaños que van desde los 39 a los 48 milímetros de diámetro. (Los más habituales son 39mm y 43mm).

En especial al mercado americano, le gusta el agradable tacto y sonido de las fichas de "arcilla", que no están hechas realmente de arcilla, sino de una sustancia parecida a la plastilina que se comprime y cuece hasta que se pone rígida quedándose en algo parecido al plástico. Después tenemos las llamadas fichas "inyectadas", que normalmente son de plástico por el borde y con el centro metálico. Se les inyectan distintos materiales de colores para crear diferentes formas que pueden verse por los laterales de las fichas. Parece que se haga simplemente por decoración, pero ese es el menor de los motivos.

Un fabricante nunca va a vender un diseño de una ficha más de una vez, así que cuantas más partes de la ficha se puedan cambiar, más combinaciones posibles existirán. En el momento en que uno puede cambiar el molde, el borde y la parte interior/exterior de la ficha, así como añadir injertos en hasta 50 colores diferentes, se puede asegurar que se trata de un diseño único. Las bases de datos de los fabricantes guardan los detalles de diseños anteriores y harán saltar una alarma si se propone una combinación que ya se ha hecho antes. Esto permite que un casino tenga la seguridad de que la denominación para sus fichas de 100$ no es la misma que la que utilizan en otro sitio para las de 1$.

La parte insertada en el medio se añade por separado, y el diseño sobre ella, conocido como "decal" (pegatina o etiqueta), se puede personalizar por completo con el diseño para determinado cliente. Algunos casinos prefieren la simplicidad, mientras que otros utilizan el "decal" como espacio publicitario. A veces, los jugadores se pasan un montón de tiempo mirando las fichas que tienen entre las manos, así que ¿por qué no poner ahí los datos del último espectáculo de éxito del casino?

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El toque final de muchas fichas, incluidos los cientos de miles de fichas de cerámica impresas que se usan en los eventos en vivo de PokerStars, es una ligera rugosidad en el anillo exterior de la ficha. Si se examina este tipo de ficha con un microscopio, esa rugosidad se muestra como un paisaje de picos diminutos. Esto ayuda a que las fichas se peguen unas a otras ligeramente, haciendo que sea más fácil apilarlas.

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SEGURIDAD

De largo, y por motivos bastante obvios, el aspecto más significativo de una ficha de poker es su seguridad. En un casino, y más en juegos fuera de las mesas de poker, las fichas se adscriben a un valor muchísimo más alto que su valor intrínseco. Puede costar apenas unos pocos dólares producir las fichas específicas de mayor rango (y seguramente mucho menos), pero a menudo contienen un valor mucho más alto, con frecuencia más incluso que el del billete de más valor de cualquier país.

"Es como una moneda", le dijo al Blog de PokerStars alguien que forma parte de la industria cuando contaba que las fábricas de fichas para los mayores casinos del mundo son como "la base militar Fort Knox". Las fichas se fabrican y distribuyen con el mismo nivel de seguridad que los billetes de banco. Solo un selecto grupo de empleados que son investigados por seguridad puede acceder a las habitaciones que se encuentran en el centro de este tipo de operaciones, y las rutas que se siguen en su transporte, la mayoría de veces son secretas. (La persona que habló para PokerStars, que trabaja para un fabricante de fichas, lo hizo bajo condición de anonimato).

Igual que en el turbio mundo de las falsificaciones de monedas, hay quien, de manera similar, ha intentado fabricar fichas falsas y canjearlas por su valor en metálico, o venderlas a los más incautos a un precio menor. La existencia misma del casino depende de la integridad de sus fichas.

El primer paso a la hora de adquirir una ficha segura es la elección del fabricante. Una empresa con licencia de alta calidad, como son las tres citadas anteriormente, conoce todos los secretos del mercado y es consciente de la importancia de lo que fabrica, además de estar prepara para vender productos que se adhieran a las normas más estrictas.

Muy importante, el fabricante debe ser capaz de producir fichas idénticas la una a la otra, sin ningún tipo de variación en su tamaño, forma o, que es lo más común, inconsistencias en el color. "Si las fichas son diferentes, ¿cómo vas a detectar una falsificación?", comentó el fabricante de fichas.

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Estas empresas profesionales son capaces, pues, de producir fichas que contengan cualquier cantidad de características de seguridad. La mayoría de jefes de sala o directores de torneos de poker llevan una luz ultra-violeta (UV) en la mano que pueden enfocar sobre las fichas y que señala material que contiene la ficha y que es sensible a estos rayos. Normalmente, ese material está dispuesto de manera que forma un diseño único en la ficha que es invisible al ojo humano, pero que brilla en una hilera de lucecitas al acercarle la luz UV. Puede resultar sorprendente para muchos de los que han pasado cientos de horas rodeados de fichas de poker comprobar cómo, al acercarles la luz, aparece un diseño completamente distinto en fichas aparentemente normales.

La mejor comparación es con las marcas de agua de los billetes, que son visibles solo cuando los miras a la luz y que pasan desapercibidas si no las buscas. El material reflectante se encuentra tanto en la superficie como en los bordes de las fichas, de manera que su autenticidad se puede determinar tanto si están boca arriba como apiladas en montones.

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FICHAS CON MICROCHIPS

El "rasgo de seguridad más avanzado" en las fichas es la identificación por radio-frecuencia o RFID, por sus siglas en inglés, que es cada vez más frecuente en las fichas con los valores más altos. En resumen, la tecnología RFID funciona con un diminuto microchip que está incrustado en cada ficha y que se puede leer con un escáner especial. El microchip puede no solo autentificar la ficha, sino también dar datos sobre su valor, para qué casino fue fabricada, su procedencia y, en principio, bajo determinadas circunstancias, incluso a qué cliente le fue dada y cómo/cuándo fue jugada.

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Las ventajas para los operadores de casino son múltiples. Con un escáner que se coloca bajo los círculos de apuesta que hay en las mesas de juego o bajo el centro de la mesa de poker donde se suelen poner las fichas del bote de las partidas de cash de stakes altos, la casa puede determinar de manera rápida no solo si las fichas son auténticas, sino también el valor exacto de la apuesta o del bote. Esto evita de inmediato cualquier posibilidad de error humano, a la vez que se descarta cualquier ficha falsa que pueda haber en cuanto aparece.

Junto a las tarjetas de fidelidad de los jugadores en los casinos, esto ayuda también a llevar la cuenta de la cantidad exacta que un cliente está jugando, y activar así de manera automática posibles recompensas y bonos. En los círculos ultra-exclusivos de las partidas VIP, las comisiones de los agentes, que se pagan a operadores asociados según el negocio que atraigan al casino, también se pueden determinar de manera rápida y precisa.

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LAS FICHAS DEL FUTURO

Como siempre, es en estos aspectos del negocio de los casinos donde se promueven los avances hacia las nuevas tecnologías. Es ahí donde más se factura, y donde el inevitable coste que acarrean las nuevas tecnologías se puede asimilar con mayor facilidad. Aunque a medida que los servicios se van optimizando y se van reduciendo los costes, la tecnología se puede ir aplicando también a otras áreas del negocio, y con el tiempo, seguramente, también a las salas de poker.

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En una partida en la que se jugase únicamente con fichas con RFID, podría ocurrir que el tamaño del stack de los jugadores estuviera disponible en marcadores digitales, y que el valor del bote se calculase de manera inmediata y con precisión. Esto ayudaría a que el juego fuera más ágil, ya que los jugadores no tendrían que estar preguntando "¿cuánto juegas?" en cada mano.

Si especulamos todavía más, sería posible, pues, tener una lista exacta y actualizada con el recuento de fichas de todos los participantes del torneo que se mostrase en la sala de poker o en una app. Esto daría acceso a los jugadores al tipo de información que siempre está disponible en el lobby de los torneos online, pero en un entorno físico.

Serían malas noticias para el equipo que se dedica a contar las fichas para las actualizaciones en vivo, ya que tendrían que buscarse otro trabajo, pero una herramienta muy útil para los jugadores y comentaristas, para quienes esa información sería muy valiosa.

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