'Free Solo': la escalada más dura en poker

Lo que el documental ganador de un Oscar puede enseñar a los jugadores de poker sobre la visualización, la súper preparación y cómo superar el miedo.

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¿Cómo se ejecuta una acción al máximo nivel bajo una presión extrema? Después de ver el documental ganador de un Oscar Free Solo, con el que se te pone el estómago en un puño, hablamos con el fantástico coach mental Elliot Roe para descubrir cómo normalizar los extremos de manera que puedas rendir al máximo. Resulta que, tanto si se trata de escalada en roca como de poker, las respuestas siempre son las mismas.

A más de 600 metros del suelo -solo, sin cuerda, y sin nada más que el aire para parar la caída-, el escalador en roca Alex Honnold se encuentra con los "problemas del búlder".
Incluso para un solista integral experimentado como es Honnold, se trata de una secuencia increíblemente compleja y difícil que implica abolladuras diminutas en las que hay que colocar los pies, y marcas minúsculas -de medio pulgar a lo sumo- en las que agarrarse. Entonces es cuando tiene que soltar una patada de karate (sí, una patada de karate) hacia el borde de la pared de al lado, sujetándose únicamente en unas grietas tan pequeñas que la mayoría de nosotros ni las hubiéramos visto.

Un fallo, un resbalón, falta de concentración, aunque sea de un segundo, y Honnold cae para encontrarse con la muerte.

Si todavía no has visto Free Solo, el documental de Jimmy Chin y Elizabeth Chai Vasarhelyi ganador del Oscar 2019, entonces prepárate para que te suden las manos y te explote la cabeza. Cuando Honnold empieza a escalar El Capitán -un monolito de granito de cerca de 915 metros de altura que está en el Parque Nacional de Yosemite en California- sin ninguna cuerda o equipo de escalada, es como ver una película de terror.

Estás con el personaje principal animándole para que sobreviva, pero al mismo tiempo sabes que la muerte le va a estar rondando en cada esquina. Mejor dicho, en cada grieta de la roca.

No se sabe muy bien cómo, pese a las graves consecuencias que pueden producirse, Honnold nos hace sentir cómodos mientras vemos su ascenso. Los peligros siempre están presentes, pero también lo está la confianza. Confiamos en que lo va a lograr porque él confía en que puede hacerlo. La película nos deja mirar por detrás del telón y nos muestra cómo una persona es capaz de rendir al máximo nivel bajo una presión extrema. No solo nos enseña cómo lo hace, sino porqué.

"La escalada en solo integral de Alex Honnold debería reconocerse como una de las grandes hazañas deportivas jamás logradas", escribió Daniel Duane en el New York Times. Por lo tanto, no hacemos ningún spoiler al desvelar que llega a la cima, convirtiéndose así en la primera persona que consigue escalar El Capitán sin cuerda. Sin embargo, la película trata sobre mucho más que la excelencia deportiva y el valor. Puede que incluso más importante, trata sobre la preparación.

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NORMALIZAR LOS EXTREMOS

"Si el sueño final es el ascenso en solo de El Cap, debo tener un buen mapa de lo que se necesitará," dice Honnold en Free Solo. "Una imagen mental de cuáles son las partes más difíciles, dónde están y lo que implicarán."

Para Honnold, esa imagen mental está compuesta de cada marca diminuta que hay en el granito y que estudia día sí día también, igual que un piloto de Fórmula 1 estudia las curvas de un circuito de carreras. No van a cambiar el día del ascenso.

Pero ¿cómo puede un jugador de poker crear una imagen mental similar antes de jugar? Al fin y al cabo, el juego trata sobre información limitada. No hay un camino determinado que puedas seguir, ya que nunca sabes exactamente a lo que te vas a enfrentar una vez que empieces. Es algo sobre lo que nos hemos preguntado a menudo al ver a los mejores jugadores de poker del mundo competir en los grandes escenarios. Y para poder echar un vistazo por detrás de ese telón, le hemos preguntado al principal coach mental del poker.

Elliot Roe ha estado al frente del coaching mental en poker desde hace casi una década. Durante ese tiempo ha ayudado a cientos de jugadores en diferentes etapas de sus carreras -desde grinders que están empezando hasta los mayores jugadores del mundo de torneos y cash- a superar sus problemas, de manera que pudieran competir de la mejor manera. Aunque trabaja con deportistas de otras modalidades como golf y UFC, es en el poker donde se encuentran la mayoría de sus clientes hoy en día.

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"Se trata de perseguir metas en solitario. Tienen que actuar bajo presión, y el autosabotaje es un problema muy habitual", dice Roe cuando habla de las similitudes entre los jugadores de poker y otros deportistas. "[El estado mental adecuado] es ser capaz de hacer lo que sabes que debes hacer cuando necesitas hacerlo."

Cuando los jugadores buscan la ayuda de Roe, bien a través de su propia web o bien desde la popular app que desarrolló junto a Fedor Holz, Primed Mind, normalmente lo hacen por un problema en concreto que afecta su juego ("Es poco probable que la gente se ponga en contacto conmigo si no tienen ningún asunto que tratar", aclara Roe). Sin embargo, a menudo, juntos se dan cuenta de que hay más cuestiones que tratar de las que el jugador no era consciente.

"La ansiedad es muy común, igual que el autosabotaje, los problemas de concentración o la falta de profesionalidad, y hasta se dan casos de miedo al éxito", señala Roe. "Aparecen todo tipo de historias. Cada persona es diferente, pero al mismo tiempo somos iguales, si sabes lo que quiero decir. Normalmente el jugador llega con algún tipo de autosabotaje, y ese autosabotaje acaba mostrándose de manera diferente en individuos distintos."

Seguramente, lo primero que pensaste al oír hablar del intento de Honnold de escalar El Capitán en solo integral fue: ¿en qué demonios está pensando? Trepar por una pared de granito de más de 900 metros sin ningún equipo de seguridad, parece claramente la propia definición del autosabotaje. Y puesto que aquí la consecuencia del fracaso sería la muerte, parece bastante más extremo que perder dinero en una partida de poker.

Para la mayoría de gente, eso sería cierto. Pero pese a ser algo extremadamente peligroso, la escalada de Honnold en Free Solo no se presenta como autosabotaje. Para él, el autosabotaje hubiera sido no estar lo suficientemente preparado, dudar de sí mismo mental y físicamente, y no ser capaz de verse a sí mismo de pie al borde del precipicio después de haber cumplido su objetivo. Eso podría deberse a que Honnold ha estado escalando durante más 20 años, dedicando su vida a ello como debe hacer un deportista profesional. Roe enseña esa misma mentalidad a los jugadores de poker.

"Cuando empecé hace ocho o nueve años, había muchos jugadores de poker muy poco profesionales", explica. "Bebían mientras jugaban, fumaban drogas, no hacían ningún ejercicio, no seguían ninguna higiene al dormir, estudiaban solamente un par de horas a la semana.

"Cuando hablo de convertir el poker en una mentalidad más profesional, a lo que me refiero es a que debes estructurar la semana de manera que entiendas que tu nivel de forma va a tener un impacto directo en tu nivel de concentración durante una sesión de diez horas. Se debe integrar cierta cantidad de estudio; probablemente unas siete horas a la semana serían el mínimo para un profesional. Se trata sobre todo de definirse a uno mismo como un deportista que compite contra otros por miles, cientos de miles e incluso millones de dólares, en vez de ver el poker como algo que no contiene ese grado de importancia."

Mientras que grindear en las mesas de poker es como un trabajo para algunos, el verdadero trabajo debería haberse hecho antes de sentarse alrededor del tapete. Tal y como explica Roe, los jugadores no solo tienen que verse a sí mismos teniendo éxito, sino que también deben estar preparados mentalmente, igual que lo estaba Honnold, para cualquier situación que se pueda producir.

"Realizo mucho trabajo de visualización con mis clientes, para que tengan la sensación de haber estado en esa situación antes. Trabajamos con: '¿Cómo te sentirías si tuvieras un bad beat en una mesa final? ¿Cómo me recupero si he perdido el 75% de mis fichas? ¿Cómo me enfrento a un cara a cara cuando llevo dos horas?' Trabajamos estas situaciones de manera que en el subconsciente se convierta en algo normal que te encuentres en ellas. Esto es algo que se utiliza en todos los deportes, porque te ayuda a poder funcionar. Un situación resulta menos novedosa para la mente si eres capaz de tratarla antes a través de ese proceso de visualización."

La visualización es algo sobre lo que Honnold ha hablado abiertamente, sobre todo en la entrevista en el programa de TV americano 'Jimmy Kimmel' un mes después de su solo integral en El Capitán (mucho antes de que saliese la película).

"¿Tienes miedo cuando estás sobre una pared a más de 900 metros de altura?", pregunta Kimmel. "Bueno, seguramente lo estaría si no me hubiese preparado para ello", contesta Honnold. "Escalar El Capitán es algo con lo que he soñado durante años, y probablemente estuve un año entero preparándolo. La parte más importante de la preparación para mí es la visualización, la parte psicológica. Imaginar que es posible.

"Otra parte importante de la preparación es pasar tiempo ensayando la vía, memorizando los movimientos y asegurándose de que las condiciones son buenas. Parece que solo estuviera escalando, pero cada movimiento de mis manos y pies estaba muy meditado, era muy controlado y preciso. Estoy llevando a cabo una rutina."

Honnold no siente la misma presión que sentiríamos tú o yo si estuviésemos colgando del borde de una montaña, porqué él ya lo ha hecho muchas veces antes. Es normal para él estar en esa situación. Igual que es normal para algunos de los clientes de Roe -que incluyen a Holz, Matt Berkey, Brian Rast, Christopher Kruk y Jonathan Little- hacer determinado movimiento en poker. Por ejemplo, resubir con un farol cuando hay mucho dinero de por medio en un momento en el que saben que es la jugada adecuada.

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"Es exactamente el mismo proceso: visualizar y lidiar con las peores situaciones posibles, y eliminar su impacto emocional sencillamente porque se vuelve algo normal," dice Roe. "Para mí, si hiciera paracaidismo por primera vez, sería una experiencia muy intensa. Para alguien que enseñe paracaidismo, saltar de un avión no le va a suponer nada en absoluto. Es lo normal para ellos, su día a día. Lo que quieres hacer es encontrar un estado mental en el que el poder actuar de la mejor manera bajo presión no suponga nada nuevo, sino que simplemente sea la forma habitual en la que actúas.

SUPERAR EL MIEDO

Hay una escena de Free Solo en la que Honnold va a hacerse una resonancia magnética. "Ha habido muchas especulaciones sobre cómo me enfrento al miedo y cómo puedo hacer solo integral," dice a la cámara. "La gente piensa: 'Oh, debe ser alguien que busca emociones fuertes, o debe haber algo que no funciona bien."

Después de una serie de pruebas, los doctores informan a Honnold de que hay poca activación de su amígdala, el centro del miedo en el cerebro. Le dicen: "Las cosas que normalmente son estimulantes para el resto de nosotros, no lo son realmente para ti."

Su respuesta no es ninguna sorpresa viniendo de alguien que ha dedicado su vida a arriesgarla, haciendo algo que le gusta no por dinero o fama sino simplemente por hacerlo: "¿Igual es que mi amígdala está cansada después de muchos años de estar al límite?"

Apostamos a que a miles de jugadores de poker ya les gustaría que su amígdala estuviese cansada como la de Honnold cuando se sientan en una mesa de poker, con el corazón a mil y la cabeza a cien por hora, frente a alguien como Stephen Chidwick.

Roe se ha dado cuenta de que la única manera de sentirse cómodo en una mesa de poker es siempre y cuando hayas hecho los deberes con tu mente.

"Lo primero que hay que hacer es darse cuenta de qué es lo que te provoca y luego trabajar con esas provocaciones," explica. "Así, si sabes que eres alguien que lo pasa mal cuando un mismo jugador de la mesa resube, debes intentar entender por qué eso es una preocupación para ti, y entonces empezar a trabajar en ello. Si eres alguien que no sabe gestionar ese momento de gran presión en el que el dinero empieza a ser algo importante, o si te acercas a la mesa final y ya no eres capaz de tomar las decisiones correctas, ¿por qué eso es un problema para ti? ¿Cómo vas a solucionarlo? Gran parte de ello surge de hacer terapia a un nivel más profundo para entender, en primer lugar, por qué se produce un comportamiento irracional en ese momento; después se trabaja a través del recuerdo de la situación que lo ha producido."

Si el miedo fuera a paralizar a Honnold al escalar El Capitán, todos sabemos que para empezar ni siquiera lo hubiera intentado. Nadie le obliga a escalar en solo integral, y tampoco es que no sepa que ha habido muchos otros solistas integrales que han perecido en el intento (habla abiertamente sobre las muertes de amigos y colegas). Incluso él mismo deja entrever que el estado mental de un escalador en solo integral es muy frágil. Así que, ¿cómo evita el miedo?

"Hay un gran componente mental en el solo integral", dice Honnold en la película. "Supongo que el gran desafío es poder controlar tu mente. Si no controlas tu miedo, simplemente estás tratando de huir de él. La gente habla de eliminar el miedo, pero yo lo veo de otra forma. Intento expandir mi zona de confort practicando los movimientos una y otra vez. Trabajo con el miedo hasta que ya deja de dar miedo."

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Eso es justo lo que Roe hace con sus jugadores de poker.

"La confianza viene al saber que has hecho los deberes y repasado las cuentas," dice. "Las mayores ansiedades aparecen cuando no estás seguro y dudas. Pero si sabes exactamente qué tienes que hacer en cada momento, no existe la presión emocional, y eso es exactamente lo que describe Alex en la película. El nivel de preparación tiene un impacto brutal en el nivel de la energía emocional que necesitas para hacer algo."

Hablando de energía emocional, vamos a tratar los "bajones" y el miedo que pueden generar. Roe tiene un punto de vista interesante: en realidad nunca estás en un momento de bajón o una mala racha, eso son cosas que solo existen en el pasado.

"Los jugadores de poker dicen: 'Estoy de bajón'. No. En sesiones anteriores has perdido, pero ahora mismo estás en la partida de poker actual, y ahí puede que ganes o que pierdas. Los resultados no es que estén conectados. No llevas un mes o un año, solo juegas hoy con las cartas que te hayan tocado."

Está claro que puede resultar muy difícil pensar de esa manera cuando las cosas no dejan de ir mal una y otra vez. Entonces, ¿cómo ayuda Roe a los jugadores a invertir la situación?
"Trabajar con un deportista profesional, sea un luchador, un jugador de rugby o un deportista olímpico, siempre es lo mismo," dice Roe. "Se trata de devolver la confianza a esa persona a través de entender y aceptar lo que ha pasado, reconstruirlo, y entonces apoyarle para que vuelva al nivel en el que estaba antes.

"A menudo, cuando viene un momento de bajón, el jugador empieza a jugar de manera diferente, incluso aunque no se dé cuenta. Empiezan a perder confianza, intentarán reducir la varianza, y con frecuencia la reducirán hasta un punto en el que lo que hacen es rebajar su beneficio. Por lo tanto, ya no están haciendo el juego con el que obtenían beneficios, lo cual hace que el bajón se amplíe. Así que, normalmente, lo que empieza como mala suerte, sigue como mal juego.

"Lo que intentamos hacer es devolverlos al estado mental que tenían antes del bajón. Que estés ganando o perdiendo, no tiene ninguna relevancia, excepto por la gestión del bankroll."

LUCES, CÁMARA, ACCIÓN, PRESIÓN

Con el invento de mostrar las cartas de inicio en televisión, el poker se convirtió en puro espectáculo, la oportunidad de que los espectadores aprendan, y el camino a la fama en el mundo del poker. Pero nadie negará que jugar por televisión puso más presión en los jugadores.

"Normalmente nadie ve tus cartas cuando pasas," dice Roe. "En el momento en que estás en una mesa televisada donde se pueden ver tus cartas de inicio, estás mostrando a todo el mundo cómo juegas."

Roe comenta que incluso ha tenido clientes que han admitido que se han eliminado a sí mismos de torneos cuando han visto que les iban a pasar a una mesa televisada.

"Cuando aparece este problema, normalmente se trata de jugadores que juegan con buy-ins de 1.000$ y pasan a jugar el Evento Principal. Les preocupa que su manera de jugar sea juzgada por los profesionales, por los foros o que sea criticada por los comentaristas. Normalmente es por la inseguridad que produce el ser juzgado. Cuando se trata de profesionales, han estado en esa situación tantas veces, que para ellos es menos relevante. Pero incluso para un profesional, salir en la tele no es parte habitual de su carrera. Solo se convierte en algo normal para los jugadores de límites altos."

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Se podría decir que Honnold es el "jugador" de límites altos más famoso de la historia del solo integral. Pero incluso él no estaba acostumbrado a tener un equipo de cámara siguiéndole en cada movimiento, sobre todo cuando sube las rocas en solo integral. Es algo de lo que se habla en la película en varias ocasiones, desde los dos lados. El director Jimmy Chin describe emocionado el dolor de grabar potencialmente a su amigo "cayendo a través del encuadre hacia la muerte." Honnold, sin embargo, se pregunta si tendrá algún efecto en él.

"La idea de caer sería más o menos ok si estuviera solo," reconoce Honnold en la película. "Pero no quisiera caerme delante de mis amigos." Aunque somos muy conscientes de que la diferencia que hay entre morir delante de tus amigos y jugar una mala mano delante de ellos es enorme, el parecido está ahí.

En una conversación con Peter Croft, un veterano escalador profesional y solista integral, los dos hablan del impacto que puede tener el contar con un equipo grabando. "Lo peor de tener un equipo de grabación es que altera tu estado mental," le dice Croft a Honnold. Pero cuando Chin le pregunta a Honnold si quiere que dejen de grabar el documental, éste contesta: "No. Resulta difícil decirlo, pero me preocupa mucho más hacerlo de lo que me preocupa que se grabe. Soy consciente de que, si quisiera, podría no decírselo a nadie y simplemente ir y hacerlo a mi manera."

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"Hay cierta libertad en hacerlo solo. Pero existe un factor motivacional en hacerlo delante de la gente, más aún de una cámara.

"Tener a toda esta gente alrededor requiere un nivel de preparación y de confianza más alto," dice Honnold a la cámara. "Necesito interiorizarlo tanto que no me importe si hay un estadio lleno de gente mirándome, porque será tan fácil para mí que iré en plan '¡mira esto!' Y simplemente lo haga."

Piensa en eso la próxima vez que sintonices la retransmisión de un Super High Roller.

EL DÍA DESPUÉS

Una vez que acabas una escalada, o completas una sesión de poker, tienes que volver a la vida real. Lo cual es más fácil de decir que de hacer.

Pese a que Honnold haya estado ocupado promocionando Free Solo durante la mayor parte del año, es muy probable que haya encontrado tiempo para realizar algunos ascensos por el camino. El deseo de la escalada libre (con cuerda) o en solo integral (sin cuerda) seguramente no es algo que puedas aparcar por mucho tiempo.

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Tampoco lo es el poker. Pero al contrario que la escalada, no se trata de una sesión individual. Tener tiempo para reflexionar al final del día es importante, pero como señala Roe, el objetivo en el poker es sobrevivir a largo plazo.

"Recomiendo la meditación post-sesión," dice. "Ayuda a los jugadores a desprenderse de las sesiones, de manera que no se lleven el mal humor o un exceso de emoción a sus casas, a la vida real. La idea es que en poker te conciencies y prepares para la sesión de manera que estés emocionalmente preparado para sentarte y dar lo mejor de ti. Una vez termines con la sesión, hay que aceptar que en realidad es un juego a largo plazo, y puedas desconectar y volver a tu vida normal."

Si va mal y aún quieres volver al día siguiente, puedes. Si va bien y quieres tomarte algún tiempo libre, puedes. Si tienes la confianza de haber hecho el trabajo fuera de las mesas, cómo gestiones el tiempo es cosa tuya. Para Honnold, algo en su interior le hace saber cuándo es el momento adecuado para volver a escalar.

"Siempre hay algo que te da la confianza para ir y hacer una vía en solo integral," dice a la cámara. "A veces, esa confianza llega sencillamente de sentirse súper en forma. Otras veces llega por la preparación y el ensayo. Pero siempre hay algo que te hace sentir que ya estás listo."

Una vez más, si no has visto Free Solo todavía, no podemos dejar de recomendártela. Si alguna vez has querido ver cómo es la vida de un hombre que se ha comprometido al 100% con algo, esta es tu oportunidad. Honnold, que en el momento de filmar la película vivía en una pequeña furgoneta para que los viajes de escalada fueran más fáciles, se ha convertido en todo un ídolo. Al recibir el Premio de la Academia hace un par de semanas, la directora Elizabeth Chai Vasarhelyi le dijo a Honnold: "Gracias, Alex, por darnos valor, por enseñarnos a creer en lo imposible y por ser una inspiración para nosotros."

Aunque nunca vayamos a ver a un jugador de poker alcanzando esas cimas, Roe cree que los cruces entre el solo integral y el poker son múltiples. "Todas estas cosas son exactamente lo mismo," dice. "Si quieres evitar errores, tienes que estar súper preparado, que es precisamente lo que describe Alex en la película.

"La visualización constante, el estudio constante, y prepararse para cualquier locura que pueda suceder en la mesa de poker. Eso te permitirá resolver el puzle matemático una y otra vez de una manera consistente. Al final, de lo que se trata en poker es de resolver un puzle matemático."

Igual que escalar las cimas más altas, el poker de límites altos es muchas veces la búsqueda de la perfección. En ese sentido, dejamos que las últimas palabras sean de Honnold.

"Si buscas la perfección, el solo integral es lo más cerca que vas a estar. Y sienta muy bien sentirse perfecto, aunque solo sea por un momento."

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Si te interesan los servicios de Elliot Roe, visita su web: www.pokermindcoach.com. También puedes echar un vistazo a la app que ha desarrollado junto a Fedor Holz: Primed Mind.

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