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Fútbol: Historia de la Conference League

27-05-2024 por Miguel Canalda
6 min de lectura

Poco a poco la tercera competición europea de clubes por nivel de importancia va ganando solera, gracias al protagonismo de los históricos equipos que ya han vivido grandes noches disputando este torneo. A continuación, repasamos la todavía breve historia de la UEFA Conference League.

¿Cuándo se fundó la Conference League?

Durante muchos años Europa contó con hasta cuatro torneos continentales, pero en 1999 desapareció la Recopa de Europa (oficialmente conocida en los últimos años como Copa de Campeones de Copa de la UEFA) y en 2008 la Copa Intertoto siguió ese mismo destino.

Desde entonces ya solo quedaban la Champions League y la Europa League, por lo que la UEFA se planteó organizar otro torneo que diese cabida a todos aquellos clubes de ligas más modestas para quienes esas dos competiciones continentales les quedaban demasiado grandes.

Aunque en un principio se propuso el nombre de ‘Europa League 2’, finalmente se denominó ‘UEFA Europa Conference League’ y de cara a la temporada 2024/25 se acortó a ‘UEFA Conference League’. La primera edición se disputó durante la temporada 2021/22 con un formato basado en los de la Champions y la Europa League.

El torneo comienza con una fase clasificatoria de cuatro rondas, la última de ellas con un representante de cada una de las cinco principales ligas europeas, seguida de una fase de grupos formada por 22 equipos procedentes de la clasificación y 10 procedentes de la última ronda clasificatoria de la Europa League.

Tras la fase de grupos aparece la fase eliminatoria, que arranca con una ronda preliminar a doble partido entre los segundos de cada grupo y los terceros de cada grupo de la Europa League. Los ganadores de dicha ronda pasan a los octavos de final y de ahí se va avanzando por los cuartos y la semifinal hasta llegar a una final a partido único en un estadio neutral.

La Roma de Mourinho inaugura el palmarés

La edición inaugural contó con la presencia de clubes importantes como la Roma, el Tottenham, el Rennes o el Feyenoord, pero también permitió debutar en una fase de grupos de un torneo de la UEFA a nueve equipos, la gran mayoría procedentes de ligas menores: el Alashkert armenio, el Bodø/Glimt noruego, el Flora estonio, el Kairat kazajo, el Lincoln Red Imps gibraltareño, el Mura esloveno, el Randers danés y el Unión Berlín alemán.

La primera gran sorpresa de la historia de la Conference League se produjo con la eliminación del Tottenham en la fase de grupos, aunque los Spurs se vieron afectados por la cancelación de su partido como local ante el Rennes. Sin embargo, Harry Kane tuvo tiempo para convertirse en el autor del primer hat-trick del torneo.

En la ronda eliminatoria preliminar se incorporaron otros clubes de renombre como el Leicester City, el PSV Eindhoven, el Olympique de Marsella o un Celtic que, a diferencia de los otros tres, no pasó a octavos. En dicha ronda no hubo grandes sorpresas, más allá de la clasificación del humilde Bodø/Glimt.

El conjunto noruego llegó a ganar a la Roma por 2-1 en la ida de cuartos, pero los de José Mourinho remontaron en la vuelta con un 4-0 para verse las caras en semis con el Leicester. Tras imponerse la Roma por un global de 2-1, en la final se topó con el Feyenoord, que venía de eliminar al Marsella por 3-2).

La primera final de la Conference League se disputó el 25 de mayo de 2022 en el Arena Kombëtare de Tirana, donde la Roma se erigió en el primer campeón gracias al triunfo por 1-0 con un gol de Nicolò Zaniolo. De esta forma, Mourinho se convirtió en el primer entrenador en ganar la Champions, la Europa League y la Conference League.

El West Ham conquista la segunda edición

La segunda edición de la Conference League contó con la primera participación española, que corrió a cargo del Villarreal. El club castellonense partió como uno de los principales aspirantes al título, junto a la Fiorentina y al West Ham.

A la ronda eliminatoria preliminar se sumó otro equipos de categoría como la Lazio, pero cayó en octavos frente al AZ neerlandés. El Villarreal también sucumbió en dicha ronda frente al Anderlecht, mientras que la Fiore y el West Ham sí cumplieron las expectativas al llegar hasta la final.

El segundo título de la Conference League se disputó el 7 de junio de 2023 en el Fortuna Arena de Praga. Se trataba de la primera final europea de la Fiorentina desde la de la Copa de la UEFA que perdió en 1990, mientras que para el West Ham era la primera final continental desde que se convirtió en uno de los tres campeones de la Intertoto en 1999.

Tras una primera mitad sin goles, el West Ham abrió el marcador de penalti, pero la Fiore no tardó en poner las tablas de nuevo. Cuando parecía que el duelo se iba a la prórroga, Jarrod Bowen sentenció con un gol en el minuto 90.

Las proezas de Mendilibar y la Fiorentina

Tras perder la final en 2023, la Fiorentina volvió a partir como uno de los principales candidatos al título en la tercera edición, junto con el Aston Villa de Unai Emery. En la repesca se incorporó el Real Betis, pero sucumbió sorprendentemente contra el Dinamo de Zagreb.

En dicha ronda también se incorporaron el Ajax y el Olympiacos dirigido por José Luis Mendilibar, quien la temporada anterior había conquistado la Europa League con el Sevilla. Tras eliminar al Ferencvárosi, al Maccabi Tel Aviv (con prórroga incluida) y al Fenerbahçe (por penaltis), el Olympiacos de Mendilibar se metió en la final goleando al equipo de Emery.

Por su parte, la Fiorentina se las apañó para regresar a la final, eliminando por el camino al Maccabi Haifa, al Viktoria Plzen y al Club Brujas. De esta forma, la final de Atenas contó con una Fiorentina que ya fue subcampeona el año anterior y un Olympiacos dirigido Mendilibar en su segunda final europea consecutiva.

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