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Ken Uston, el Contador de Cartas más Célebre de la Historia

16 mayo 2024

Cuando se habla de casinos y juegos de azar, a menudo se hace referencia a anécdotas relacionadas con ciertas figuras legendarias de la historia del juego.

Si hablamos del Blackjack, por ejemplo, uno de los nombres más conocidos en este sentido es, sin duda, el de Ken Uston, no por casualidad apodado «The Blackjack Man». Un nombre que se convirtió en ley, literalmente, en lo que respecta a la estrategia del «conteo de cartas», de la que Uston era indudablemente un maestro.

¿Quién era Ken Uston?

Sin embargo, antes de adentrarnos en la historia del jugador, es necesario dar un paso atrás para conocer al hombre que hay detrás de Ken Uston, porque dice mucho de cómo será su personaje en la mesa de Blackjack.

De hecho, hay ciertos elementos en su infancia que explican su deseo de venganza y atención pública. En realidad, Ken se apellidaba Usui, hijo de un conocido hombre de negocios japonés que, sin embargo, se enfrentó al acoso que sufrieron casi todos los asiáticos en América durante la Segunda Guerra Mundial, especialmente tras el incidente de Pearl Harbor.

De ser una familia acomodada, los Usui pasaron a ser una especie de parias, con el pequeño Ken (Kenneth Senzo Usui) constantemente acosado e insultado por sus compañeros de clase por sus orígenes japoneses. Tanto es así que, en un momento dado, cambió su apellido por el de Uston y se trasladó con su familia a Connecticut.

Ken era, sin embargo, un joven bastante brillante que encontró el lugar que le correspondía en Yale, graduándose con las mejores notas y encontrando después las puertas abiertas de par en par para hacer lo mismo en Harvard. Un camino allanado hacia el éxito profesional, que efectivamente encontró como operador de bolsa en San Francisco, pero también en el ámbito afectivo con su matrimonio con Betty (a la que conoció en Harvard).

En resumen, una historia que lo tiene todo para ser una especie de cuento de hadas con final feliz, salvo que, en un momento determinado de su vida, Ken conoció a un hombre que puso su vida patas arriba: Al Francesco.

El punto de inflexión: Al Francesco

A decir verdad, existen innumerables leyendas sobre el encuentro con Al Francesco, uno de los grandes protagonistas del punto de inflexión del Blackjack en los años 60, cuando Edward O. Thorp, a través de su libro «Beat the Dealer», fue pionero en la estrategia de «conteo de cartas» que revolucionó el juego.

El caso es que, hacia principios de los setenta, ambos entraron en contacto (algunos dicen que por una mujer, otros que durante una partida de poker) y Ken pasó a formar parte del equipo de Al que viajaba a los casinos para ganar dinero en las mesas de Blackjack contando cartas. La cosa se complica tanto para Ken que deja inmediatamente su trabajo para unirse a la banda, al tiempo que pierde a su mujer, que no quería saber nada de esa vida.

El equipo de contadores de cartas

Para entender cómo «contar cartas» es una estrategia fundamental para ganar al Blackjack, basta con saber que el juego suele mantener una pequeña ventaja para el crupier (en torno al 1%) incluso en la mejor opción para el jugador, siguiendo todas las mejores probabilidades matemáticas de cada situación.

Esta partida teórica, sin embargo, puede mejorarse aún más si se conoce mejor qué cartas quedan en las barajas, es decir, si las probabilidades ideales son mayores o menores, obteniendo así una ventaja adicional sobre el crupier que nos lleve a ganar a largo plazo. Obviamente, no es necesario saber exactamente qué cartas saldrán, sino más bien «contar» la puntuación mediante un sistema conocido como «Hi-Low» que indica cuándo la baraja tiene un valor «favorable» y cuándo no (es decir, cuándo de hecho hay más o menos bazas o cartas altas/bajas disponibles).

Ken y Al solían hacer exactamente eso en los casinos.

Colocaban en la mesa a uno de los «contadores» de cartas que seguía jugando normalmente con apuestas pequeñas como distracción (para justificar su presencia en la mesa), únicamente para llamar la atención del personal sobre él cuando la baraja resultaba ser especialmente rentable.

En ese momento, un miembro del equipo entraba en escena y, sentado en esa mesa, hacía apuestas mucho más altas, aprovechando el buen momento y teniendo muchas más probabilidades de salir ganador (esto no quiere decir que ganaran todas las jugadas, sino que siempre jugaban con una ventaja adicional sobre la banca, terminando por ganar necesariamente mucho más de lo que gastaban).

El equipo de Ken: las grandes victorias

A partir de mediados de los 70, Ken Uston ya había formado su propio equipo de contadores, que además sabían utilizar las nuevas tecnologías disponibles en la época (por ejemplo, ya llevaban ocultos pequeños ordenadores que ayudaban a los contadores a tomar las mejores decisiones).

El objetivo del equipo eran prácticamente todos los casinos de Estados Unidos, con especial atención, por supuesto, a los de Las Vegas y Atlantic City. En la Ciudad del Pecado, Ken consiguió ganar de forma constante, llegando a conseguir hasta 12.000 dólares en una sola mano, mientras que en el Resort Internatiol de Atlantic City, las ganancias alcanzaron los 150.000 dólares cada tres meses de juego.

Ganancias grandes y pequeñas, pero todas con demasiada regularidad, hasta el punto de que en un momento dado fueron los propios casinos los que prohibieron a Ken (y a sus hombres) la entrada en todas sus salas de juego, y de nada servía disfrazarse para entrar. A Uston, por su parte, desde luego no le gustaba ocultar sus ganancias, pero, como se ha dicho, era un alarde poder demostrar su destreza y éxito en las mesas.

Por lo tanto, su jugada consistía en demostrar que su estrategia era fruto de su talento y no de algo ilegal.

La sentencia que lo cambió todo

La jugada de Ken Uston era totalmente opuesta a lo que solían hacer los «contadores de cartas» de la época, que intentaban pasar desapercibidos sin que se les notara demasiado. Pero tras una nueva prohibición de entrar en un casino, Uston decidió que había llegado el momento de dejar las cosas claras, convencido como nunca de que estaba del lado de la razón.

Invirtiendo los valores sobre el terreno, fue él quien llevó a los tribunales a los casinos que habían dictado la prohibición contra él, aportando como línea de defensa el hecho de que la estrategia era ganadora gracias a su ingenio y que en modo alguno hacía trampas contando cartas (al menos cuando lo hacía solo y sin ayuda de la tecnología). Por tanto, ninguna casa de juego tenía derecho a prohibirle el acceso a las mesas, y mucho menos a no dejarle entrar.

Un argumento de defensa completamente nuevo desde el punto de vista legislativo, que dio lugar a una sentencia igualmente histórica (sobre todo en Estados Unidos, donde sienta jurisprudencia) en Nueva Jersey. El Tribunal Supremo dictaminó que las «prohibiciones» impuestas a los contadores de cartas en los casinos de Atlantic City eran inadmisibles y, por tanto, debían anularse.

Una victoria que dio aún más fama a Ken Uston, cuyos libros se convirtieron en auténticas «biblias» para los aficionados de la época (empezando por el superventas que fue «Million Dollar Blackjack»). Pero, por desgracia, no tuvo un final precisamente feliz.

Las secuelas y el fin de Ken Uston

Toda una victoria para los «contadores de cartas», que ahora podían ejercer libremente su derecho en la mesa de juego (al menos en las de Atlantic City). Pero en realidad no fue un gran éxito.

Los casinos no hicieron más que adaptarse para mantener su ventaja, desarrollando nuevas reglas que podían disminuir la eficacia de la estrategia de conteo. Implementaron el número de barajas (hasta ocho) e impusieron barajar con más frecuencia. Ventaja restablecida.

La vida de Ken Uston tampoco tuvo el epílogo que cabría esperar de un hombre que básicamente consiguió todo lo que quiso, gracias sobre todo a su genialidad.

De hecho, solo unos años después de aquella sentencia, Ken Uston perdió la vida con sólo 52 años. Según su hermana Lynn, a pesar de todo nunca fue realmente feliz («los genios nunca son felices»).